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Imagen: Gojko Franulic

¿Por qué cuesta tanto apagar los incendios?

Los cerros de Valparaíso siguen ardiendo, a pesar de todo el esfuerzo de bomberos. Quisimos saber qué es lo que hace tan difícil controlar un incendio y esto es lo que aprendimos.

Por Magdalena Araus @mmaraus | 2014-04-15 | 17:30
Tags | incendio, bomberos, Valparaíso, emergencia, llamas, fuego

Ha sido por lejos el peor incendio de la historia de Valparaíso: llamas de hasta 7 metros, más de 2 días ardiendo, mil hectáreas quemadas, 2.100 casas destruidas, 8 mil damnificados, 9 cerros afectados, más de 1.300 bomberos convocados. ¿Por qué no se pudo controlar a tiempo? 

Parece extraño que con todo el desarrollo de la tecnología, aún sea tan difícil controlar las llamas. Año tras año presenciamos en Chile incendios forestales y estructurales (de construcciones), y la desesperada lucha de bomberos y brigadas forestales para impedir que se conviertan en una emergencia mayor, pero sin embargo arrasan con grandes extensiones haciéndolas arder durante días. ¿Qué hace del fuego un enemigo tan difícil de domar?

Condiciones "perfectas" para un fuego feroz

No basta con que se inicie el fuego. Variables como la humedad, el viento, la geografía y otros elementos le dan personalidad la llamas y en el caso de Valparaíso unió todas las condiciones que favorecen un fuego implacable. 

Jaime Leyton, Jefe análisis de la Dirección Meteorológica de Chile, explicó que la baja humedad, un viento importante (35-40 km/h), la alta temperatura ambiente y el incendio mismo que hizo bajar más la presión a nivel local y por consecuencia intensificar aún más el viento "eran las condiciones más favorables para la propagación del incendio forestal", que se inició en el Fundo El Peral. 

Esto hizo que avanzara rápidamente hacia los cerros y una vez ahí, se generó un efecto de "olla de presión", ya que al quedar encajonado entre los cerros generó más calor. Además en la ladera, el aire que viene del mar, se ve obligado deslizarse hacia la parte superior en el cerro, haciendo el mismo efecto del secador de pelo en el carbón de una parrillada, comentó Leyton.

A esto se sumó que la alta temperatura (1000 °C) hace que las casas generen gases y se inflamen en cosa de segundos, mucho más rápido que si el fuego hiciera contacto con ellas en condiciones normales (de menor temperatura) y por eso avanza con tal rapidez.

Mira en estos videos, dos ejemplos de cómo se propaga el fuego:

Todos estos factores hicieron de este incendio un objetivo difícil de atacar.

¿Es un problema de técnicas y materiales que usan los bomberos?

Miramos las imágenes y muchas veces nos da la impresión de que están intentando apagar el incendio con vasos de agua. ¿Por qué no usarán herramientas más poderosas?

Para acabar con el fuego se necesitan grandes cantidades de líquido, y aunque el agua no es la mejor de todas las opciones, se recurre a ella porque es la más barata y accesible. Lamentablemente, en la relación costo-beneficio, conviene mucho más, ya que otros elementos químicos como los retardantes, son caros y, aunque han surgido alternativas más económicas como unas cápsulas de espuma, se necesitaría muchos litros. No hay suficientes recursos actualmente y por eso la herramienta principal sigue siendo el agua. 

En Valparaíso es probable que ya se hayan usado millones de litros de agua, considerando que cada carro aljibe carga con 8 a 12 mil litros, las bombas unos 7 mil, el canasto del helicóptero otros mil, los aviones cerca de 2 mil. Una forma de fortalecer a los bomberos, sería invertir en aviones grandes, con más capacidad para almacenar y lanzar agua, que cuestan alrededor de unos 30 millones de dólares. Harto dinero, pero no tanto si se compara con el costo de los daños. Sería una medida más factible que la de gastar constantemente en químicos. 

Pero no se puede tener todo bajo control cuando el fuego se desata. Uno de los mejores aviones para apagar incendios del mundo, el Supertanker, que puede almacenar casi 100.000 litros, fue completamente insuficiente cuando se estrenó en España en el incendio de Poyatos, ya que por las altura de las llamas, la aeronave tuvo que descargar desde mucha altura y el agua se evaporó. 

Manteniendo el fuego a raya

En segundo lugar, además de combatir el fuego, es muy importante mantenerlo a raya. Para eso los bomberos deben hacer cortafuegos, espacios donde no haya más combustible que quemar y así el fuego no avance más. Por ejemplo, en un incendio forestal se cortan los árboles y se desmaleza un corredor para que las llamas lleguen a un tope. Esta medida no siempre se puede implementar de forma simple. En Valparaíso ha sido complejo, por la cantidad de viento sin dirección y la alta radiación que, como explicábamos, hace que las casas se inflamen al mínimo contacto con las llamas, generando una reacción en cadena. 

Además desde que se inició, el fuego desafió un cortafuego natural, la carretera del Camino la Pólvora. Esto principalmente gracias a las pavesas, estas "bolas de fuego" de material leñoso de alta combustión (como basura) que es impulsado por el mismo fuego y el viento. 

Aunque se tuviese en Chile todos los elementos más avanzados, la opinión general es que igualmente no hubiese sido posible detener el incendio de Valparaíso de manera fácil. Con todos sus factores , ha sido una de las emergencias más grandes que ha tenido la historia de Chile, según explicó el Presidente Nacional de Bomberos, Miguel Reyes.

Prevención

Para considerar en el futuro, existe una herramienta poderosa que está en manos de otras autoridades y la ciudadanía, pero que faltó utilizar: la prevención. Se ha comentado que el problema de la capital de la V Región, tiene que ver con la planificación urbana. Se permitió construir viviendas de material ligero, en zonas de alto riesgo, con escasez de accesos y puntos de escape, que agravaron la situación.  

Además está la mantención. En épocas de sequías es muy importante que las calles y quebradas estén libres de basura y maleza, sobre todo si es una sector donde corre el viento y hay poca agua, de otro modo se convierte en un foco ideal para la propagación de los incendios. Una lección de las tantas que nos debería dejar esta tragedia.

¿Qué opinas del trabajo que ha hecho bomberos? 

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Comentarios
Pese a todos los esfuerzos, es muy difícil saber cuándo van a lograr extinguirlo. Un tío mío es bombero hace más de 15 años, y nos contó que a veces le corren las lágrimas mientras sigue apagando el fuego.

Por ahora se está haciendo control de daños, esperemos que se pueda iniciar luego la reconstrucción.
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Alvar Fañez | 2014-04-15 | 23:38
2
En la región de mi país eso pasa mucho. Pero es que es harto difícil apagar un incendio. ¡Y con viento, eso si no tiene nombre!, pues las llamas pueden terminar dirigiéndose a uno que está cercas, causándole quemaduras graves en cuestión de nada.

¿Qué pues usar? ¿Agua? ¿Tierra? ¿Lodo? Bueno, si al caer al suelo provoca viento, no funcionaría porque el fuego se vería empujado y puede que se propague más. Solamente haciéndole un límite a su combustible como comúnmente se hace, me imagino.
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Mane Silva | 2014-04-16 | 11:11
1
Siendo de familia bomberil, es increíble las historias y vivencias que les toca ver en cada llamado. Siempre hay más de una situación por despacho y siempre saben como enfrentarlo, como actuar y por donde atacar el siniestro.
Hay qu recordar que todos sus equipos, carros y herramientas son ganados por ellos mismos, reciben diversas ayudas económicas, pero la gran parte sale de ellos mismos. Por lo que destaco el trabajo que hacen con tan poco equipo, sobre todo en localidades rurales, donde muchas veces "heredan" el equipo/carros de otras ciudades.

Lo que yo me pregunto ahora, como solucionarán las autoridades la planificación urbana, si las familias ya se están levantando en el mismo lugar? (Sin desmerecer la importancia de la reconstrucción inmediata).
Cual es el plan para que esto no vuelva a ocurrir?

"Bombero chico bueno"
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Daniel Sanchez | 2014-04-16 | 12:41
1
No soy bombero, aunque mi padre si lo fue (me pregunto pq no me lo inculco?) y tengo varios amigos que son bomberos o tienen cursos sobre desastres y es increible todo lo que cuentan.

En fin yo quería referirme al tema de los aviones (soy fanático), el Supertanker que mencionas si bien es el mejorcito no es el optimo, para eso es mejor aviones de características anbifias (para poder sacar agua desde el mar), ejemplo el BerievBe-200, Canadair CL-215, con grandes capacidades de carga o helicopteros como el Chinok c-47 adaptado para incendios... pero tenemos un gran problema que es la superficie, los cerros de valpo son como un laberinto provocando que el angulo de ataque que necesitan para soltar el agua sea demasiado reducido, a eso sumar el costo del avión y la tripulación, para variar nadie querrá asumir gastos de algo que pasara mas del 50% del tiempo en tierra =(.

Es complicado el tema hace rato que ando buscando mayor información de porque no acceden a aviones o helicópteros para esto, pero no encuentro ningun estudio formal, solo conjeturas (como la que dije más arriba =P ) seria mas sencillo, pero a su vez el tema se abre demasiado
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Hola Daniel! Buen aporte, muchas gracias... Interesante lo que comentas sobre los aviones, editaré lo del Supertanker. Saludos!
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Daniel Sanchez | 2014-04-16 | 14:42
0
De nada, es la idea seguir colaborando, si gustas puedes investigar como lo hace Canadá, ellos poseen una buena flota de aviones para combatir fuego, claro que la situación geográfica es distinta.
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Christian Briceño | 2014-04-17 | 09:24
0
Ojo, quiero hacer una observación, las Bombas no llevan 7 mil litros de agua, los estanques más grandes llegan hasta 5 mil litros. (O hasta donde yo se.)
Hay un cálculo aproximado de la cantidad de agua necesaria para extinguir 1 metro cuadrado de fuego, si no me equivoco, creo que eran 100 litros por minuto para un metro cuadrado de fuego. (No recuerdo exactamente, pero es para que se hagan una idea, cuando lo recuerde, avisare!...)
Y entre tantas cosas, apagar un incendio no es llegar y tirar agua (soy bombero) De hecho se puede hasta propagar un incendio si no se conoce bien el área afectada, además de tener conocimiento de la dirección del viento (factor fatal para el incendio en Valparaiso) (He estado en incendio que por culpa de esos factores mencionados, han pasado de ser una inflamación de entretecho a incendios declarados, esto se debe a que existen Compañías que no le dan tanta importancia a la parte "teorica" de la extinción del fuego o del fuego en si...
También, otro factor es el tipo de combustible, estructura, construcción, ubicación, acceso, y muchas otras variables.
No es tan fácil, muchas veces las personas creen que es sencillo apagar un incendio, como apagar un papel con fuego o una vela, pero esos son fuegos controlados, un incendio es lo mismo pero sin control, donde existen muchos factores de riesgos, mayores temperaturas (además, la desgracia que el calor se transmite por radiación, convección y conducción...) Haciendo que el incendio de Valparaiso fuese incontrolable desde un principio.

Saludos!
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